When the Storms Life Are Raging

September 26, 2016

I glanced outside the terminal window at dusk, and it didn’t look good. The sky was dark as dark could be, and the storms were coming our way. Last Wednesday I waited out a three-hour layover in Minneapolis in route from Milwaukee to Des Moines after a College of Bishops meeting. I was eager to get home, but the journey was just beginning.

We boarded the plane forty-five minutes late because the incoming flight had to circle around the storms for ninety minutes before landing. Once we taxied out to the runway, the pilot said we were third in line. However, we never moved. After some time, the pilot announced that the airport had closed and that we were going to stay put on the tarmac. Then it hit. Rain pelted our commuter jet with fury, bolts of lightning flashed everywhere and the wind literally shook the plane. I didn’t dare imagine what it would have been like if we had taken off.

When the storms of life are raging, Stand by me;
When the storms of life are raging, Stand by me;
When the world is tossing me, Like a ship upon the sea,
Thou Who rulest wind and water, Stand by me.

storm-clouds-lightning-wallpaper-4The pilot said we could use our phones to let loved others know that we were going to be late. I began texting Gary in Michigan and my daughter, who was unexpectedly working into the night in South America. We commiserated with each other, “We’re both in a fix, aren’t we?” Gary checked the weather and texted, “Don’t get your hopes up about leaving any time soon.” I marveled at how we can instantaneously connect with each other around the world.

After forty minutes, the pilot came on again and echoed Gary’s prediction. Another storm cell was headed toward us, and it would be at least twenty-five minutes before it would pass. This time he shut down the engines, and there we sat. I imagined what it would have been like four hundred years ago for indigenous people living on the prairies to keep safe in storms like this. Little did I know that this monster storm would cause severe flooding in Iowa that night.

Settling in for a long wait, my seatmate asked whether I would be willing to switch seats so his wife could sit with him. “I thought this was only going to be a short flight,” he said wryly.   “Of course!” I replied. “I’ll sit anywhere.” What I was really thinking was, “I’m beginning to feel claustrophobic in this tiny plane. Don’t let me panic, God.”

delta_snack_foodTrying to distract myself, I asked the flight attendant if I could use the restroom and got up to stretch my legs. The storm continued unabated, and the flight attendant apologized for not having anything to serve but water, pretzels and peanuts. “It’s just supposed to be a short flight,” she said.

I checked Facebook and read about the protests in Charlotte that were going on at the very same time. There had been a prayer vigil at the condominium-complex parking lot where African-American Keith Lamont Scott was shot and killed on Tuesday night by police. Some marchers turned off into downtown, and an African-American male was gravely wounded, not by police, and later died.  North Carolina Governor Pat McCrory declared a state of emergency in Charlotte in the midst of the violence. I thought about how many people the world over are living courageously in the midst of the storms of poverty, prejudice, oppression and hopelessness.

In the midst of persecution, Stand by me;
In the midst of persecution, Stand by me;
When my foes in battle array, Undertake to stop my way,
Thou who savèd Paul and Silas, Stand by me.

I prayed for my grieving African-American brothers and sisters in Charlotte as they wonder why black lives don’t often seem to matter as much as other lives. And I prayed for law enforcement officers who steadfastly attempt to protect all of us from harm while refraining from excessive violence. Thank you, God, for the power of your Holy Spirit moving through our world with a spirit of peace and hope.

Observing all those around me on the plane and waiting patiently and uneasily for the storm to pass, I marveled how no one complained. No one said a harsh word to the flight attendants. No one lost it. It was a very diverse group of eighty people, but we all understood what was going on and remained calm. The flight attendant said cheerfully, “The good news is that after three hours on the tarmac, it’s a federal law that we have to go back to the gate. So, either way, you won’t be on the plane forever.”

I called the hotel in Des Moines where I had parked my car and asked if the hotel shuttle was still available after midnight. A man cheerfully answered and said, “Of course, sweetie!  We’ll be here. Just call when you get to baggage claim.”

We finally departed two and a half hours after our scheduled time, but it was still storming. As we took off, the plane rocked and rolled, and as we ascended into the darkness, we were treated to the most amazing light show I have ever witnessed. Jagged bolts of lightning exposing monstrous thunderclouds greeted us on the left side of the plane for much of the flight. Just as I was starting to relax, however, severe turbulence slammed the plane, and the roller coaster was out of control for a few minutes. Everyone gasped. The woman across from me closed her eyes and placed her hands in a position of prayer. Other braced themselves.

In the midst of faults and failures, Stand by me;
In the midst of faults and failures, Stand by me;
When I do the best I can, And my friends misunderstand,
Thou Who knowest all about me, Stand by me.

screenshot-2016-09-26-09-52-02We finally emerged from the storm and made a beeline to Des Moines.  We landed safely, only to discover that many planes had diverted to Des Moines on the way to Minneapolis.  We had to wait another half hour until a gate was available. I walked off with my backpack, grateful to be alive but knowing that the danger for others was just beginning,

The storms have taken a toll in Iowa. In many places ten inches of rain fell on Wednesday night. Roads are closed, downtowns are inundated, and church basements and homes have several feet of water. Rivers are cresting. Our district disaster response coordinators have sprung into action, and there is information on the conference website about how you can help (iaumc.org), including making flood buckets.

Most of all, please pray for and stand with all of our brothers and sisters who are in the midst of this historic flooding or are experiencing others storms in their life. Let them know you care.

In the midst of tribulation, Stand by me;
In the midst of tribulation, Stand by me;
When the hosts of hell assail, And my strength begins to fail,
Thou Who never lost a battle, Stand by me.

Cuando las tormentas de la vida sean furiosas

Mire hacia afuera por la ventana de la terminal al anochecer, y no me pareció bien.  El cielo estaba tan oscuro como posible, y las tormentas estaban llegando.  El miércoles pasado espere una escala de tres horas en Minneapolis en camino de Milwaukee hacia Des Moines después de una reunión del Colegio de los Obispos.  Estaba impaciente para llegar a casa, pero el viaje solamente había comenzado.

Entramos en el avión cuarenta y cinco minutos tarde porque el vuelo que llegaba tenía que dar vueltas durante noventa minutos antes de aterrizar.  Al salir de la puerta, el piloto nos dijo que estábamos tercero en la línea.  Sin embargo, jamás movimos.  Después de un tiempo, el piloto anuncio que el aeropuerto había cerrado y teníamos que quedarnos en la pista de despegue.  Entonces llego la tormenta.  La lluvia diluvio a nuestro avión con una furia, había relámpagos en todas partes, y el viento literalmente sacudió al avión.  Ni me permití pensar en la situación si hubiéramos despegado.

Cuando las tormentas de la vida sean furiosas, apóyame a mí;

Cuando las tormentas de la vida sean furiosas, apóyame a mí;

Cuando el mundo me sacuda, como barco en la mar,

Tu que reinas sobre viento y agua, apóyame a mí. 

storm-clouds-lightning-wallpaper-4El piloto nos dijo que podíamos usar nuestros teléfonos para informar a nuestras familias que íbamos a llegar tarde.  Comencé a escribir un mensaje de texto a Gary en Michigan y a mi hija, quien estaba trabajando hacia la noche en Sur América. Nos compadecimos, “Estamos en un lio, ¿verdad?”  Gary miraba el tiempo y me envió un mensaje de texto, “No esperas que vas a salir pronto.”  Era una maravilla como pudimos tener una conexión con los otros en diferentes partes del mundo.

Después de cuarenta minutos, el piloto nos dijo la misma cosa que Gary me había dicho.  Otra tormenta estaba llegando, y no pasaría por veinte y cinco minutos.  Esta vez había parados los motores, y allí estábamos.  Me imaginaba como era hace cuatrocientos años como un nativo viviendo en la pradera tratando de estar seguro durante tormentas.  Y yo no sabía que esta tormenta monstruosa causaría inundaciones severas en Iowa esa noche.

Haciéndome cómoda, mi compañero de asiento me pidió que cambiara asientos para que su esposa pudiera sentarse con él.  “Yo pensé que sería un vuelo de poco tiempo,” me dijo irónicamente.  “Claro,” le respondí.  “Me sentare en cualquier asiento.”  Pero lo que de verdad estaba pensando era, “Comienzo a sentirme claustrofóbica en este avión pequeño.  Ayúdame, Dios que no siente pánico.”

delta_snack_foodTratando de distraerme, le pregunte a la azafata si podría usar el aseo y me levante para estirar las piernas.  La tormenta seguía sin cesar, y la azafata pidió disculpas por no tener nada más que agua, pretzel, y cacahuates.  “Iba a ser un vuelo corto,” nos dijo.

Miré Facebook y leí acerca de las protestas en Charlotte que estaban ocurriendo al mismo tiempo.  Hubo una vigilia de oración en el edificio de apartamentos donde el afro-americano Keith Lamont Scott fue matado por la policía el martes por la noche.  Algunos de los que protestaban pasaron al centro y un hombre afro-americano fue herido gravemente, no por la policía, y más tarde murió.  El Gobernador de Carolina del Norte declaro un estado de emergencia en Charlotte en el medio de la violencia.  Pensaba en cuantas personas en todas partes del mundo viven valientemente en el medio de tormentas de pobreza, prejuicio, opresión, y desesperación.

En el medio de persecución, apóyame a mí.

En el medio de persecución, apóyame a mí.

Cuando mis enemigos están preparados para la batalla, y quieren detenerme,

Tu quien salvaste a Pablo y a Silas, apóyame a mí. 

Ore por mis hermanos y hermanas afro-americanos en Charlotte cuando se preguntan por qué las vidas de negros no importan tanto como otras vidas.  Y ore por los policías quienes incondicionalmente tratan de protegernos a todos de peligro mientras que se abstienen de usar violencia excesiva.  Gracias, Dios, por el poder de tu Espíritu Santo moviendo en nuestro mundo con un espíritu de paz y esperanza.

Observando a todos los que estaban alrededor de mí en el avión y esperando preocupadamente, pero con paciencia, me era una maravilla que nadie se quejó.  Ni una persona dijo una palabra dura a las azafatas.  Nadie se puso furioso.  Era un grupo diverso de ochenta personas, pero todos comprendimos lo que estaba pasando y todos nos quedamos calmos.  La azafata nos dijo alegremente, “La buena noticia es que después de tres horas en la pista, es la ley federal que tenemos que regresar a la puerta.  Así que, una manera u otra, no estarán en este avión para siempre.”

Llame el hotel en Des Moines donde había aparcado mi carro y pregunte si el autobús de enlace todavía estaba disponible después de la medianoche.  Un hombre contesto alegremente, “Claro que sí, Sra.  Estaremos aquí, simplemente llámenos cuando llegue a la zona de recogida de equipajes.”

Finalmente partimos dos horas y media después de nuestra hora indicada, pero todavía había tormenta en el cielo.  Mientras que partimos, el avión sacudió, y al subir en la oscuridad vimos un espectáculo de luces – el más increíble que jamás he visto.  Relámpagos nos mostraron nubes monstruosas de tormenta y quedaron a la izquierda durante la mayoría de nuestro vuelo.  Al comenzar a relajarme, sin embargo, turbulencia severa choco con el avión, parecía que la montaña rusa estaba fuera de control por unos minutos.  Todos jadeamos.  La mujer enfrente de mi cerro los ojos y puso las manos en posición de oración.  Otros se reforzaron.

En el medio de culpas y fracasos, apóyame a mí.

En el medio de culpas y fracasos, apóyame a mí.

Cuando hago lo mejor que puedo, y mis amigos no comprenden,

Tu quien sabes todo acerca de mí, apóyame a mí.

screenshot-2016-09-26-09-52-02Por fin salimos de las nubes y fuimos directamente a Des Moines.  Nos aterrizamos sin suceso, y entonces supimos que muchos aviones habían desviado a Des Moines en camino a Minneapolis.  Tuvimos que esperar otra media hora hasta que había una puerta para nosotros.  Salí del avión con mi mochila, agradecida estar viva, pero sabía que el peligro para otros solamente estaba comenzando.

Las tormentas han cobrado un precio en Iowa.  En muchos lugares diez pulgadas de lluvia cayeron el miércoles por la noche.  Hay carreteras que están cerradas, centros de ciudades están inundados, y los sótanos de iglesias y de casas tienen pies de agua.  Los ríos están llegando a la cresta.  Nuestros coordinadores distritales de responder a desastres han tomado acción, y hay información en el sitio web de la Conferencia acerca de cómo Ud. puede ayudar (iaumc.org), incluso por hacer baldes para inundaciones.

Más que nada, favor de orar por y pararse por todos nuestros hermanos y hermanas quienes están en el medio de estas inundaciones históricas o quienes experimentan tormentas en sus vidas.  Que les informe que son importantes.

En el medio de tribulación, apóyame a mí.

En el medio de tribulación, apóyame a mí.

Cuando los ejércitos del infierno atacan, Y mis fuerzas comienzan a fallar,

Tu que jamás perdiste una batalla, apóyame a mí.





5 thoughts on “When the Storms Life Are Raging

  1. Dear Laurie,
    Glad that you and your fellow-passengers arrived safely. – we thought of you so often during the retreat. Thank you for your call. Our leaders, as always, did a remarkable job. We al left refreshed and deepened in our faith.
    Thinking of you with love,

  2. Blessed that you all returned safely. I appreciate the way you interspersed the hymn so appropriately throughout the entire writing. We share your journey vicariously and safely through your blog. My spirit and faith are enriched just by knowing you.

  3. Thank you for your words… what a nightmare to go through!
    Followed the live stream on Sunday, and thank you so much for your words then! Am anxious to meet you some day!
    You met my husband not long ago… and my first question to him was, “Is she a Go Green fan, or Go Blue?” Am a lifetime fan of MSU!
    Bishop Laurie, I am so pleased to have you as our Bishop, and look forward to your residency here! Enjoy your blogs!
    My prayers are with you daily!

  4. Dear Bishop Haller,
    My husband (a retired UMC minister) and I live in Waverly, Iowa. He previously served the Greene Yoke. We have a son and his family in Charles City and grandchildren in Marble Rock. These places are along either the Shell Rock or the Cedar River. All four towns have had major flooding but, thankfully, we and our family members have not experienced flooding personally.
    I am thankful that my family is safe and thankful that you are safe. BTW, the Charles Albert Tindley hymn that you used is one of my favorites especially during troubled times.
    We pray for these communities and the people who live there. We hope that the people of the Iowa Conference of the UMC will open their hearts and their wallets for the people affected.
    God Bless you,
    Paula Johnson

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